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ESA委托科技公司为空间站开发3D打印面包板机

近日,欧洲航天局(ESA)委托了四家欧洲科技公司开发一种增材层制造(ALM)面包板设备,该设备将被用于在国际空间站上3D打印电路板。

据天工社了解,这个Project MELT(Manufacturing of Experimental Layer Technology,实验性层积技术的制造)项目的参与方包括了两家德国公司(Active Space GMBH和OHB Systems AG)和两家葡萄牙公司(Active Space SA和BEEVERYCREATIVE),其中BEEVERYCREATIVE是一家3D打印机厂商。

这四家公司将在一起设计和制造一台ALM或3D打印面包板机。所谓的面包板,指的是专为电子电路的无焊接实验设计制造的上面有许多小孔,便于搭接电路的板子。而这台3D打印面包板机的特殊之处在于,它需要能够在国际空间站内部的微重力环境中发挥作用。而且该机器也需要能够在电路板表面3D打印具有出色机械性能和热性能的工程聚合物。

BEEVERYCREATIVE之所以被邀请是因为其所拥有的3D打印专业知识,因此该公司在项目中的人物就是设计ALM机型和它的操作软件。天工社之前也曾经报道过这家公司的一些新闻,比如在里斯本3D打印了一座5米高的雕像等。

据了解,这个项目是从2014年底开始正式启动的。而实际上,在赢得了欧洲航天局的公开招标之后,这四家从事从2014年6月份就开始致力于这方面的工作了。根据计划,最终的ALM面包板机预计将在2017年的5月份完成,在这中间开发团队还要经历几个阶段,包括研究当前的技术、开发软硬件,测试面包板和评估3D打印组件等。

或许是受到了美国宇航局的影响,最近几年欧洲航天局也越来越多地表现出对于3D打印技术的兴趣,比如它在去年就启动了一个可以在低温条件下进行金属3D打印的冷喷技术,而更引人注目的是它对于使用3D打印技术在月球上建立人类基地的兴趣。天工社对此也曾经进行过相应的报道。

同时,当前PCB 3D打印机的进步已经证明了3D打印功能性的电路板和电子产品是可能的,从而为3D打印在消费电子、军事,甚至包括当下的外层空间的应用开辟了全新的可能性。